” 3 de Diciembre … “

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El 3 de Diciembre de 1967 por primera vez en la historia de la Medicina, el cirujano Christian Barnard, asistido por un equipo especializado compuesto por 30 personas, trasplanta el corazón a Louis Washkanzy de 50 años, por el de una joven de 25 muerta en accidente de tráfico. Dieciocho días después, Louis fallecerá de neumonía debido a la debilidad de su sistema inmunológico.

maxresdefaultEl joven Christian decidió hacerse cardiólogo tras sufrir la pérdida de uno de sus cuatro hermanos con solo cinco años, víctima de un problema cardíaco.

Licenciado en Medicina en el hospital Groote Schuur, de Ciudad del Cabo, siendo ya cirujano se especializó en cardiología gracias a una beca de dos años en la Universidad de Minneápolis (EEUU), en la clínica del doctor Owen. Sería allí donde se introduciría en los secretos de la ciencia cardiovascular, trabando contacto con la técnica de trasplantes de corazón en animales.

Tras 15 años de experimentación trasplantando órganos entre animales, Barnard decide aplicar su técnica quirúrgica en humanos. Los cirujanos se muestran escépticos ante el arriesgado propósito de su colega y la prensa le tacha de temerario.

Pero Barnard se sabe preparado para acometer el que será su gran desafío: cuenta ya 45 años y es consciente de que sus conocimientos pueden salvar muchas vidas. Así en el hospital Groote Schuur, efectúa la intervención que hará historia con un éxito sin precedentes. Trasplanta el corazón de una joven fallecida en Ciudad del Cabo, víctima de un atropello, en la persona de Louis Washkansky, un enfermo aquejado de diabetes dado por desahuciado.

Dieciocho días después, el esperanzado paciente fallecía víctima de una neumonía. Pero la suerte estaba echada. Un año más tarde Barnard insiste sin dudar, y realiza otro trasplante a Philip Blaiberg, quien consigue sobrevivir 563 días tras la operación.

Barnard era sinónimo de vida para enfermos hasta entonces condenados inexorablemente a una muerte segura.

En 1974 realiza por primera vez en el mundo un doble trasplante de corazón, que consistía en añadir un órgano más sano a fin de cumplir sus funciones.

En 1979 se niega a asistir a una operación de trasplante de cabeza humana, tachándola de ‘inmoral impracticable y probablemente, ilegal’.

Barnard  se ve obligado a abandonar el quirófano en 1980, aquejado de una artritis que afecta a sus manos y tobillos. Vuelve a EEUU, donde trabaja en un hospital hasta 1983 cuando anuncia su retirada. A partir de 1987, se dedica a la investigación centrándose en los estudios orientados a descubrir las causas del envejecimiento. Se casó en tres ocasiones y a las dos últimas casi les doblaba la edad. A partir de 1988 inicia una gira mundial presentando su técnica de rejuvenecimiento: la ‘infiltración’.

Christian Barnard logró convertirse en un cirujano célebre pero no debemos pasar por alto que fue un referente positivo de su país de origen, Sudáfrica, denostada por una doctrina segregacionista, el apartheid, del que él abominaba.

Nunca sabremos si el Nobel le fue negado por, como él decía, ‘ser un blanco de Sudáfrica’.

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